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游戏主机之父谈游戏机的前世今生

80后都玩过红白机,玩过小霸王,但是却很少有人知道Ralph Baer,他就是家用视频游戏主机的发明人。本问将介绍第一台游戏机的发明历史和他对当前的游戏行业的看法。

是谁们创造了世界上第一台游戏主机?

就算你是资深游戏迷,你也可能不知道这个人的名字,他就是 Ralph H. Baer。Baer 应该算是视频游戏概念的发明者,也正是在他的推动下,才创造出了视频游戏产业。作为推倒多米诺骨牌第一张牌的人,Baer 带来了年产值数十亿美元的游戏市场,然而数亿游戏玩家和厂商却没有几个能记得起他的名字。

Baer 是世界上第一款游戏主机 Magnavox Odyssey(奥德赛)的发明者,除此之外还是一位久负盛名的工程师和发明家。他的名下拥有多项专利,比如说肌张力电子脉冲器,潜水艇雷达追踪系统,有声读物,甚至是土星五号火箭和阿波罗 11 号的摄像机等。

然而在他的眼中,视频游戏主机才是他最具创新的发明。当记者问他的发明是否对 Xbox 360 和 PS3 产生了影响时,Baer 的回答斩钉截铁:“当然。”

Baer 于 1922 年出生于一战时期的德意志帝国,他的童年还见证了纳粹首领希特勒的崛起。为避二战战火,Baer 一家于 1938 年逃往美国。

作为一个年轻人,移居美国的 Baer 展现出了工程和发明的天才。1940 年,在完成了一系列函授课程之后,他成为了一名无线电技术工。随后第二次世界大战开始了,Baer 于 1943 年参军,为当时的美国总统艾森豪威尔担任军事情报员。借助自己的专业和职位,他为盟军士兵登陆欧洲撰写了许多宝贵的训练文件。两年之后,他回到了美国,开始在芝加哥美洲电视学院攻读世界上第一个电视工程科学学士学位。而在当时,整个美国也只有寥寥几千台电视机。

毕业之后,Baer 开始在纽约的一家小商店担任电视、录音机维修员,随后开始为几家电子公司工作。1955 年,在美国国防设备承包商劳拉公司(Loral Electronics Corporation)工作的 Baer 接下任务,制造“世界上最好的电视”。虽然任务还没有完成,Baer 的脑子里已经开始出现了另外一个新颖的想法,这个想法后来改变了整个娱乐行业,那就是“电视游戏”。Baer 回忆着说道,那一天“上帝显灵了”。

不幸的是,“管理层不同意他的想法”。劳拉公司认为这个想法太超现实了,而且在当时的售价也非常贵,所以到了最后劳拉公司推出的电视里并不带游戏。然而在接下来的 11 年里,Baer 无时无刻不在等待恰当的时机推出电视游戏。

让我们在电视上玩游戏吧!

随着彩电的出现和电子原件价格的下降,1966 年,电视游戏的出现似乎就在眼前。当时,Baer 已经是美国国防武器商 Sanders Associates 公司的武器设计总工程师,他在纽约的一个公交车站上用笔在笔记本上再一次写下了自己的想法。后来他把它打成了长达 4 页的计划书,里面写着他准备把电视 3 台和 4 台改成游戏频道,为公众提供游戏介绍和纸牌游戏。

在他的设想里,“游戏主机”应该具有普遍吸引力,可以把家庭成员聚在一起进行娱乐活动,而不是呆坐在电视前看节目。1966 年,美国人已经拥有了 4000 万台电视机,但是所有人都只能等到晚上 6 点才能看到新闻节目。

从 1966 年 9 月到 1967 年 2 月,Baer 和同事 Bob Tremblay 设计出了一个可以玩乒乓球游戏设备,玩家可以在屏幕上控制白色乒乓球的移动,还可以改变它的体积。这款游戏受到了 Sanders 公司企业主管 Herb Campman 的资助,两人获得了 2500 美元(现在大概值 17000 美元)的资助开始研发更多有趣的游戏。

拿到“投资”之后,Baer 和 Tremblay 以及另外两名工程师 Bob Rusch 和 Bill Harrison 开始制造“TV Game Units”的原型产品。到 1968 年完成了第七次迭代开发,“The Brown Box”(因为外壳纹理为木材而得名)问世,它具备彩色图像信号输出并内置多款游戏,其中包括国际象棋、手球、高尔夫、乒乓球等。玩家靠两个巨大的手柄来玩,手柄上有圆形按钮和开关。四人还开发出了光枪外设,可以玩简单的射击游戏。

下一步,Baer 和 Nutting 准备把 Brown Box 送交制造商批量生产。然而虽然有不少制造商对这款产品和技术感到非常震撼,比如说通用电器和摩托罗拉公司,但是没有人愿意冒风险去制造游戏主机。第一个看到 Brown Box 的市场商机的人是 Magnavox 公司的市场营销副总裁 Gerry Martin,但是几经周折 Martin 才在 1971 年说服公司管理层游戏主机将有大作为。Martin 的坚持加上给力的产品,Magnavox 公司终于决定开发基于 Brown Box 的第一代游戏主机 Odyssey(奥德赛),型号为 1TL200。

为了让产品更具吸引力,Brown Box 的彩色信号输出线圈被廉价的塑料面板取代,更适合当时的电视机屏幕。除此之外,游戏主机上的 16 个游戏切换按钮也被更小电路板取代,直接安装在游戏主板上。

就算在当时看来,奥德赛游戏机也很简陋。它靠电池驱动,而且不能输出声音,而且在屏幕上玩乒乓球游戏需要极大的想象力。此外,奥德赛游戏机还缺少计分系统,所以得写在特制的纸上。即便如此,奥德赛游戏机上游戏却给电视赋予了更多神奇的元素。

不出意外,奥德赛一经展出就收到了媒体的追捧,因为当时坐在电视前的人可以控制电视画面的想法不可想象。经销商和记者们惊讶地“从地板上捡起下巴”,电子媒体也将 Magnavox 的产品成为是“神秘的产品”。奥德赛游戏机可以说是游戏行业巨大、史无前例的进步

一个产业的艰难诞生

1972 年 9 月,奥德赛游戏机正式上市,尽管遇到了市场营销和专利授权的问题,在当年的圣诞节还是卖出了惊人的 13 万台。到 1975 年,奥德赛(1TL200)停止售卖,此时,已经卖出了 33 万台主机,8 万把光枪。

1972 年 5 月,Nolan Bushnell(后来 Atari 公司总裁),参加了奥德赛游戏机的私密展示会。1971 年,Bushnell 公司的投币式射击游戏《电脑空间》打击了 Baer 的游戏机。《电脑空间》是基于 1962 年麻省理工学院的实验游戏《太空战争》的一款游戏。然而复杂的游戏在人数众多的酒吧里没有收获多少人的“芳心”,所以 Bushnell 开始寻找新的商机。

1972 年,Bushnell 看到了奥德赛的乒乓球游戏之后感到失望,他说“它并不十分聪明”。但是这并没有阻止他和同事 Al Alcorn 开发比 Baer 的奥德赛游戏机更先进的商场投币游戏机。1973 年,Pong 游戏机诞生了,它具备计分功能,还可以输出音效,并在市场上迅速走红。

虽然 Atari 公司在游戏机专利官司上输给了 Magnavox 和 Sanders,Bushnell 依旧保持了在家用游戏机和投币式游戏机市场的份额。除了官司,Bushnell 和 Baer 两人就“视频游戏”之父纠结不清。在 Baer 眼中,“Bushnell 在过去的 40 年里讲的都是毫无意义的故事。”

Baer 在视频游戏行业的贡献止步 1970 年代。Atari 公司在投币式游戏机和家用游戏机市场的成功让其他公司也迅速开始模仿,市面上出现了 2-3 款相思的产品,几乎是 Pong 的完美克隆版。Magnavox 公司也于 1975 年发布了 Odyssey100,跟 Pong 非常相似。这样混乱的市场也导致了 1977 年家用游戏主机市场的崩盘。Magnavox 对于 Baer 的升级建议置若罔闻,而不对 1TL200 进行改进,只是想靠卖主机赚钱。

幸运的是,并不是所有的公司都目光短浅。Baer 回忆到:“当 Magnavox 逐渐远离我的时候,我去了 Coleco 公司,帮助他们用 GI AY-3-8500 单芯片设备开发出了电星一号卫星,帮让它通过了 FCC 的测试,然后又帮 Coleco 开发出了下一代视频游戏主机。”

1978 年,Baer 暂时回到 Magnavox 公司开发 Odyssey²游戏机。这款设备本来是被 Magnavox 公司抛弃的,不过又被 Baer 拿了出来。Odyssey²充满了 Baer 的创意思维,它包含一个薄膜键盘、声音合成单元还有一个特殊的编程单元。这款设备可谓非常超前,轻易打败了市场上廉价的 Atari 2600 和 Intellivision 游戏机。

遗产

让我们开始思考从奥德赛游戏机引发的视频游戏市场。从无声、单色的乒乓球,到颜色亮丽、充满创意和艺术并被几亿人喜爱的游戏市场,这其中发生了巨大的变化。

但这并不意味着 Baer 对他一手创造的产业很骄傲。面对游戏行业越来越血腥、越来越暴力的趋势,人们问他是否会将注意力转向枪支和爆头时,他的回答很简单“这只是普通人的想法罢了”。但这是他一家之言,他说:“暴力之所以吸引人,很大程度上是因为它很流行,我无法改变。”根源就是当代社会。Baer 也反对那种“游戏是给儿童设计”的看法。“目前玩视频游戏的人平均年龄在 35 岁以上,而发出这种批评的人都是老年人。”

在奥德赛游戏机出现之前,几乎没有视频游戏和电视互动,Baer 对自己一手打造的视频游戏行业感到自豪,“我引领了在电视上玩游戏的潮流,开发出了廉价的游戏手柄,设计除了高尔夫球欧系,发明了一系列游戏光枪。”全球首款游戏《太空之战》影响过 Baer 吗?Baer 知道这款游戏的存在吗?“这款游戏是我的上一代人玩的,在我想出在普通电视上玩游戏的时候,我还没有接触过这款游戏。”到现在为止,Baer 还在工作,他还在思考游戏设计,“我的脑子还是 45 岁的样子,但是身体已经是 91 岁了,好游戏玩不动了。”

Baer 如何理解他创造的视频游戏行业?“视频游戏是一种艺术形式,它通过多种元素来表达自己。这个行业也将像电影业一样继续发展壮大下去,并想电影一样分出不同的类型。那些简单但是有趣的游戏将会存活下去,尤其是手机游戏行业的休闲类游戏。‘”

尽管 Baer 在游戏行业有着关键性的贡献,但他只是被小部分人记住了,也许有一天他的成就会被人真正记住。他自己说:“(30 年前退休时)我开是个大忙人。”

Baer 被现代游戏产业忘记了吗?2006 年,美国总统在白宫给 Baer 颁发了国家科技荣誉奖章,Baer 的事迹也被写入美国发明家名人堂。“我真不觉得自己被忽略过。”

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